Voltaire, le défenseur du libéralisme

Voltaire est un personnage complexe dont la vie engagée du côté des humanistes et du libéralisme a posé les premières pierres des idées de la Révolution Française. Poète et philosophe, il a toujours vécu en décalage avec son temps et sa position sociale.

Dans ses ouvrages, Voltaire prône la tolérance et l'égalité des hommes. Dans sa vie de tous les jours, il est au contraire l'ami des puissants et enchaîne les polémiques avec notamment son ennemi de toujours, Jean-Jacques Rousseau. L'homme est donc paradoxal et sous ses allures chétives et maladives, il déploie une folle énergie pour mener ses combats et décharger sa hargne.

Une jeunesse dorée

François Marie Arouet, dit Voltaire est né le 21 novembre 1694 à Paris au sein d'une riche famille bourgeoise. Son père, François Arouet est notaire puis receveur des épices à la Cour des Comptes. Sa mère Marie Marguerite d’Aumart est issue d'une famille noble. Le jeune François Marie étudie au collège Jésuite Louis-le-Grand où il se montre brillant mais rebelle. Ses professeurs se plaignent souvent de son esprit frondeur mais les résultats scolaires sont tels qu'ils passent l'éponge sur les frasques de leur élève. De cette époque, Voltaire garde une véritable admiration pour l'oeuvre des Jésuites dans le monde mais aussi un certain goût pour la conversation et le théâtre. En 1711, il quitte le collège avec un diplôme de philosophie et s'inscrit à l’école de droit de Paris. L'année suivante, son parrain l’abbé de Châteauneuf l'entraîne dans le libertinage. En 1713, il est engagé comme secrétaire du frère de son parrain en Hollande. Mais il doit revenir bien vite après avoir tenté d'enlever Melle du Noyer qu'il avait séduite. François Arouet alerté des frasques de son fils le menaça si vertement que Voltaire décida de rentrer dans le rang (du moins en apparence). Devenu clerc de notaire, il passe ses moments de loisirs à écrire des pamphlets et des satires ainsi qu'une tragédie.

Indécrottable provocateur

En 1716, Voltaire est accusé d'avoir commis des vers par trop séditieux au goût du Roi. Il est expédié en prison à Sully-sur-Loire où il passera cinq mois. Cette mésaventure ne va pas l'arrêter pour autant car l'année suivante, il est de nouveau accusé d’avoir rédigé des pamphlets contre le Régent. Cette fois, c'est à la Bastille qu'il échoue pour un an de purgatoire puis il est exilé à Châtenay-Malabry. C'est à ce moment qu'il adopte le nom de Voltaire. Il profite de l'exil pour finir sa tragédie Œdipe qui deviendra un vrai succès. Voltaire se voit alors ouvrir les portes des plus grands salons de l'époque. Entre 1719 et 1724, il brille en société comme jamais. Mais en 1726, une altercation avec le Chevalier de Rohan le renvoie à la Bastille. A sa sortie, il choisit de s'exiler en Grande-Bretagne jusqu'en 1729. C'est là qu'il va découvrir les idées philosophiques de John Locke et les théories scientifiques d’Isaac Newton. En 1730, de retour en France, il trouve refuge en Normandie suite à la publication de quelques pamphlets critiques. Il partage un temps la vie d’Émilie du Chatelet au château de Cirey avant de rentrer à Paris. Admis comme courtisan, il ne peut s'empêcher des chamailles et tombe en disgrâce. En 1750, il part en Prusse auprès de Frédéric II qui apprécie son talent. La lune de miel est de courte durée puisqu'en 1753, il quitte la Prusse. En 1758, il achète le domaine de Ferney à la frontière Suisse et devient agriculteur et architecte. Ses écrits philosophiques comme Zadig (ou La Destinée) publié en 1748, Candide ou l’Optimisme, de 1759, Traité sur la tolérance de 1763 lui confèrent une grande renommée en France mais aussi en Russie, en Prusse, aux Etats-Unis. Ses élans humanistes font mouche à l'abord de la Révolution Française. En 1778, il revient à Paris triomphalement. Il s'éteint le 30 mai 1778 en laissant derrière lui de nombreux recueils de poésie mais aussi des contes philosophiques qui sont encore aujourd'hui des références.

Le saviez-vous ?

Les cendres de Voltaire sont depuis le 11 juillet 1791 au Panthéon, juste en face de la tombe de son ennemi de toujours, Jean-Jacques Rousseau.

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Auteur : Dominique A.C. - Le 18 avril 2008

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